中醫與西醫最大的不同,可能就在於對於能量──「氣」的認知。一切中醫理論均以氣為出發,這在西醫而言,本來是不被承認的。雖然全世界已進行了非常多的實驗與研究,在人體的解剖上,迄今仍無法明確發現氣行的軌跡或結構。然而隨著對針灸深入的研究及其療效成果的確認,(WHO明確列舉針灸有效治療疾病有 六十四種),以及新科學儀器用於尋穴、探穴、偵查測能量的分佈與走向,氣的存在與解密應該是可以期待的。與針灸有關的氣功療法,亦是中醫的特色,它與許多另類療中強調的「能量醫學」(energy medicine)頗為相近,藉由氣──能量的鍛鍊,來達到治病強身的目的,它同時也是中國內家武學的基礎。

呼吸與「氣」
佛問沙門,人命在幾間?
對曰:數日間。
佛言:子未知道。
復問一沙門,人命在幾間?
對曰:飯食間。
佛言:子未知道。
復問一沙門,人命在幾間?
對曰:呼吸間。
佛言:善哉。子知道矣

~佛說四十二章經~
這一息之間,除道出在浩瀚宇宙中生命之短暫與世事無常外,也點出呼吸之重要。人們都說:水、食物、陽光、空氣是生存的四大要素,其餘三者尚可缺暫缺乏,唯有空氣數分鐘不足便不行。
然而在東方的觀念中,「氣」非只於空氣與呼吸,乃至宇宙運行與生命能量的根源。於是乎文天祥會寫出「天地有正氣,雜然賦流行,下則為河嶽,上則為日星,於人曰浩然,沛乎塞蒼冥」的千古名句。
在中醫的理論中,人體的「氣」則是生命活動力的泉源。其來源一為承繼於父母,又稱「原氣」;一為後天飲食之精華,又叫「穀氣」。必須先天原氣與後天穀氣兩者相合為用,才能成就人體各部分的生理機能。氣傳於五臟六腑的,是為「臟器」或「腑氣」;作用於人體經絡的,稱作「經氣」與「絡氣」;而能將氣血沿經脈輸送分布於全身內外,以滋養各部組織,發揮人體抵抗力,維護人體健康的,則稱為「營氣」和「衛氣」。
與「氣」的觀念並行一致的,是中國獨有的「氣功鍛練」,已有數千年歷史,是種流傳久遠,強身袪病、修身養性的醫療保健運動,於是被視為一種傳統體育項目。

氣功的源起可能早在數千年前。在商朝初年的銅器上,許多圖像被認為是古人「練功」的各種姿勢。中國最早的醫典黃帝內經就提到:「有真人者,提挈天地,把握陰陽,呼吸精氣,獨立守神,肌肉若一故能壽敞天地,無有終時,此其道生。」,則指出經由呼吸吐納的方法,而達到極為長壽的境界。
傳統的氣功養生術,大致上可分為「動」「靜」兩大派別。以動為主的養生思想,乃以肢體活動為主,配合呼吸運動與自我按摩,而成為「導引術」,意思即所謂「導氣令和,引體令柔」,經由一定的呼吸行氣和肢體運動,使身體達到和諧柔軟,以現代的言語來說就是「醫療保健操」。以靜為主的養生思想,則是透過意念控制及呼吸運動來養生治病,也就是後來人們所說的「靜氣功」。此兩者均包含在今日所謂「氣功」的範疇內。
對於古人的氣功鍛練,原本只能由文字與想像中推測,直到一九七三年中國大陸在長沙馬王堆西漢墓中發現了一幅珍貴的帛畫「導引圖」,才使得我們得以一看古代導引的真實形象。這幅畫上共有四十四個正在做各種導引的人,男女老少皆有,有穿著長衫的士大夫,又有著短裝,甚至打著赤膊的人,可見導引在當時已受到各階層所喜愛,有著廣大的群眾基礎。

但是因為氣功的「氣」,是看不見摸不著的,對於沒有練過的人來說,可能覺得很玄。加上氣功派門極多,許多宗教的修行方法亦與之有關,更增添了神祕色彩。尤其是十九世紀西風東漸後,凡是不能用近代科學解釋的東西就被視為「迷信」或「不科學」,而遭到某種程度的忽略與排斥,氣功與傳統醫學即遭到如此的命運。直到近四十年來,西方科學家,特別是前蘇聯的科學家,藉由現代科技與儀器進行相關研究,因而受到重視。而與氣的運行最相關的「經絡理論」,在中國大陸以國家力量進行廣泛研究,自民國六十年初中國大陸發展出「針灸麻醉」後,針灸被世界醫學界所接受後,才得到更多的關注。